雖然表麵活性劑種類繁多,功能各異,但是其分子結構具有一個共同特征,即它們都是由親水基團和親油基團(或者疏水基團)組成,親水基團能與水分子相結合 使表麵活性劑溶於水中,也可以說表麵活性劑的水溶性主要取決於分子結構中親水基團的數目、強度以及連接位置,同時也決定於親水基團和親油基團在分子結構中 的比例。

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對於表麵活性劑分子,常見的親水基團主要包括羧酸基、磺酸基、硫酸酯基、羥基、醚基、氨基、聚氧乙烯基等。親油基團能夠使喪向活性劑溶解於油脂 中,常見的親油基團主要包括直鏈或含有支鏈的脂肪族烷基(如十二烷基、十八烷基)、芳基(如苯基,萘基)以及烷基芳基(如丁基萘、十二烷基苯)等。

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正是由於表麵話性劑具有兩親性(親水性和親油性)結構特征,所以才能夠改變物質表麵(或界麵)的活性,從而產生一此實用特性。比如,表麵活性劑能夠同時 溶解於水和油中或通過它的“架橋”作用使油水混合,從而起到乳化作用、去汙作用和濕潤作用。此外,表麵活性劑還可以促進固體顆粒的分離和粉碎,並使之均勻 地分散於液體之中;還可以使空氣分散在液體中形成泡沫並保持穩定而不破裂。